Boulder(宝达)的故事
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匠心独运之工艺  力臻至善的声音

超级 Hi-End 音响典范—美国宝达 Boulder

 Boulder(宝达)的故事

由内到外严密掌控所有工序一丝不茍

如果“Hi-End”器材的定义就是对音色锲而不舍、永不妥协的执着追求,那么,美国 Boulder 宝达音响必然是“Hi-End”中的“Hi-End”器材。事实上大多数音响厂商的生产模式都以自行设计线路,再外委厂商制作线路板与机箱,然后才送回自家厂房组装,从而控制生产成本。然而,择善固执的 Boulder 却非要将所有生产过程都全盘掌握,除了因为环保原故所以阳极处理和印刷电路板需要向外采购外,产品的所有工序,包括插焊零件、组装、车制机箱以至箱体表面喷砂、最终测试等等工序都在自家厂房完成,由零开始到完成品,一一都由自家监控生产,力求令产品达至自家最满意的音色表现及工艺水平才肯交付到客人手上,创办人 Jeff Nelson (杰夫 纳逊) 的严谨态度绝非常人能及。

为了在制作上精益求精,Jeff 还特地从德国购入电脑化贴片机,以配合 Surface-Mount Technology (SMT) 表面装贴焊制技术来进一步缩短器材的信号路径,同时更杜绝了穿孔组件两枝脚与电路板之间的微细干扰,务求达至更高效率、更高传真、更低噪音的完美效果。此外,Jeff 除亲自设计功放的内部线路外,就连机箱外形也是由他包办,再经由自家购入的多台 Haas CNC 数控车床从原块铝材挖削而成,美观之余更具备高刚性、抗振抗干扰的特点,其偏执得吹毛求疵的制作精神,以至对产品工艺甚至外观都力臻完美的极致要求,在现今业界的确已是绝无仅有。


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Boulder 的灵魂人物,Jeff Nelson 杰夫.纳尓遜先生。(图片提供:Fi-play.com)

一切从专业开始

事实上,Boulder 在 Hi-End 界的成就与掌舵人 Jeff Nelson 有着绝对关连,早在 Boulder 品牌还未成立之前 Jeff 已是一位精通电子学和放大器线路的专家,在上世纪 70 年代已经拥有自己的录音室,同时亦为其他录音室设计和生产调音台。Jeff 早年曾在南加州广播电台工作,70 年代末更替美国著名的 Pacific Recorders & Engineering (PR&E) 公司设计出一款用于专业领域的“Tomcat”匣式录音机,Tomcat 全名是“Theory Optimized Microprocessor Controlled Audio Transport”,顾名思义是一款采用微处理器控制的音频录制系统,不单音色出众,而且更符合专业范畴的耐用要求,结果卖出超过 3,000 台,Jeff 亦因此而声名大噪。其后 Jeff 更于电影制作行业大展拳脚,负责电影工作室、录音室及工程设计,尽显他多材多艺的专业技能。

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▲1980 年 Jeff 替 PR&E 设计的 Tomcat 专业匣式录音机。

Jeff 于 1984 年正式在美国科罗拉多州的 Boulder 宝达郡 Superior 苏必利尔市创立了“Boulder Amplifiers Inc.”宝达扩音机公司,Boulder 之名亦是因此而起,最初 Boulder 以设计及生产专业音响器材为主,而第一款产品就是红遍音响界的 Boulder 500 后级放大器。时为 1986 年,当时 Boulder 500 的售价为 US$2,650,由于靓声耐用而广受专业界人士追捧,不过更令 Jeff 出乎意料的是 Boulder 500 竟然在民用音响市场发光发亮,深受世界各地形发烧玩家青睐。有见及此,Jeff 便于 1991 年推出专为 Hi-Fi 迷而设的专用版后级 500AE (Audiophile Edition) 发烧版本,售价 US$3,499,同样大受欢迎。其后厂方再推出新一代 M 系列,包括 102M、500M 放大器及模块化设计的 L5M 前级,再一次凭着出色的制作及完美的声音获得发烧机迷的一致掌声,同时亦让 Boulder 的名字更加深入民心,稳下今天的三十六年根基。

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▲Boulder 500后级放大器

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▲Boulder 500AE 后级放大器


奠定 Hi-End 品牌地位

虽说 500 AE 后级是 Boulder 的成名之作,但它的里程碑却肯定是 90 年代中后期面世的 2000 系列,其时 2000 系列属于 Boulder 的旗舰级产品,当中无论是器材的音色、价格、工艺等各方面都达至当代的顶尖水平,而且其重量、体积亦更为震撼,故此甫推出便轰动了整个音响界。系列中包括了广受发烧迷热捧至今的 2010 前级、2050 单声道后级及 2060 立体声后级,另外还有一款发烧级译码器 2020。2000 系列的推出使得 Boulder 的产品线更趋完善,同时亦真正让 Boulder 成为发烧友梦寐以求的 Hi-End 系统。


2000 系列让 Boulder 获得空前的成功,而原有厂房亦已经不敷使用,于是 Boulder 在 1998 年便搬到同州的 Boulder 市,并乘势推出了传承自 2060 旗舰后级的多项设计技术的 1060 后级。1060 虽然不是用上厂方最得意的纯 A 类设计,然而亦达到每声道 300W 的强大功率,也继承了 2060 后级的洁净无瑕细腻音色,故推出不久即得到全球权威媒体的击节赞赏,包括美囯《Stereophile》 “发烧友”杂志 的 Sam Tellig 也说:“Again, depends. I can't think of another amp, at or near this price, tube or solid-state, that I would recommend more.”(在这个价位,无论是真空管或晶体管,我都想不出可推荐比这机更好的其他放大器。),足见 1060 后级的优异表现及 Jeff 的非凡设计造诣。


另外,Boulder 还推出了一款名为 1012 的带解码器前级,开创数字前级的先河,其后厂方再推出纯模拟版本的 1010 前级,为当时不少渴望拥有 Boulder 器材者提供了理想的基础配置。2002 年,Boulder 再推出一款极品超级唱放 2008,它采用分体电源的两件式机箱,电源供应多达三个,分别替左、右声道放大和控制电路独立供电,主机箱藏有每声道各四组的 993 增益级模块,具有阔宽带、低失真、高电流及低阻抗输出等特性,再配上三组可独立调校放大增益和阻抗负载的平衡式输出端,制作之重料着实令人咋舌,毫无疑问又再一次震撼业界。


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▲专利模块化增益线路

说到 993 增益级模块,其实又是 Boulder 产品的另一靓声秘诀,无论在前级或后级之中都使用上这种模块化增益级设计,只是初期的模块都以传统的穿孔组件焊制,及至近年推出 2100 系列后,模块都改以更先进的表面装贴技术 SMT 制作,由于信号路径更短,使得传真度大大提升,效率也大为提高。增益模块由输入缓冲级至电压增益级均采用平衡式架构,具有极高的回转率,拥有特大电流及超低失真的优点。

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不过这种模块式增益级设计并非出于 Jeff 之手,而是源于他的朋友:已故音响专家 Deane Jensen。Deane Jensen 是一位变压器专家,Jeff 由成名作 Boulder 500、500AE、500M 以至 102M 都一律使用他所研发的 990 离散式放大线路。990 内部包含了 69 个组件,每个组件都以人手焊接制成,其后 990 增益模块进化为 993,内部组件也增至 92个,然后再透过 Boulder SMT 技术的加入,993 再演进成 993S、983、99H 以及最新的 99H2,其中 99H2 的“H”是“高压”的意思,其利用 +/-38V 的轨道,提高增益级的动态余量至前所未有的惊人水平。所有 99H2 电路均密封在一个铝金属盒中并用特别的矿物和环氧树脂物料封密,防止外来温差、湿差及震荡所影响工作。现在,配合 surface-mount 技术制作的增益模块已是 Boulder 的专利产品,也是其放大器中极为重要的一环。


自家制作——超重量级铝料机箱

Boulder 器材外形以雄伟壮观的重量级用料见称,一般厂家顶多只用一片片的铝板作机箱,但 Boulder 则采用原块铝块削切制作,以最彻底的方式抵御各种振动及外来杂信,而最早采用这种设计的正是 2000 系列,这种以超刚强结构制成箱体的做法一直沿用至今,已成为 Boulder 器材的标志。不过,当年推出 2000 系列时箱体仍是需要向外订制,而到了 1998 年新厂房建成,Jeff 也正式购入了昂贵的 Haas CNC 车床,从此可以自主生产机箱,将制作过程进一步监控。而其后投产的 1000、800、3000、以及新一代的 2100 等系列也是由自家 CNC 车床制作箱体,为创制完美的器材更进一步。

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▲新一代 Boulder 2160 立体声后级, 成功确立了宝达功放重量级用料的威武形象。


近代的 Boulder 产品在尝试不断挑战自我,2011 年所推出的 3050 超级单声道后级正是其中的佼佼者,无论规格、体积、重量以至身价都是同厂甚至音响界中数一数二,自然也取代了 2000 系列的旗舰地位。紧随其后的还有立体声版本的 3060 后级和 3010 前级,其旗舰地位至今仍难有器材可望超越。而 Boulder 亦转向照顾次一层用家,将 3000 系列的技术大幅下放至新一代 2100 系列之中,包括 2110 前级、2160 立体声后级及 2150 单声道后级,还有一款 2120 译码器。近年,Boulder 继续将 3000 系列的技术投入到全新的 1100 系列之中,例如 1110 前级、1160 以及最新的 1161 立体声后级等,令 Boulder 产品更加亲民。

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▲外形强悍却又充满艺术美感的 Boulder 3050 旗舰单声道超级功放。

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▲Boulder 3060 旗舰立体声超级功放,刻工精细线条利落,並且更沒有一顆外露的螺絲,绝頂工艺以及完美音色着实令人赞叹不已!


今时今日的 Boulder 产品线更添完善,最新推出的发烧唱放由入门级的 508、中级的 1108 以至极品级的 2108 等皆一应俱全。此外,更有一款全新推出的数字式合并放大器 866,而令人感到欣慰的是无论是最昂贵的 3050 后级,以至价格最相宜的 508 唱放,厂方在制作工艺与音色表明方面都一视同仁,力求完美的制作精神在每一件 Boulder 产品中都能完全体现,无论是入门用家以至超级发烧友都能拥有属于自己的 Boulder 完美之音!

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▲2100 系列无论是造功以至音色皆远胜当年 2000 系列,可谓当代 Boulder 器材料典范。

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▲当代的 1100 系列可说是厂方的中坚产品,尽得 Boulder 三十多年制作技术之精髓。

▼最新推出的 866 合并机超越了上一代 865 的技术,然而其最大的进化并不止于音色方面,全面数字化与网络化的设计也是它的一大亮点。

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随着 Boulder 公司的不断扩展,Jeff 再一次觉得厂房面积不够应用,并于 2016 年 8 月搬到了科罗拉多州 Louisville 路易斯维尔的新制造工厂。新厂房面积达 23,000 平方英尺,是原有厂房的两倍有多,进一步让工程和装配业务的生产率和效率提高。现在 Boulder 工厂拥有最先进的节能照明和通风系统,自动门禁及锁定系统,三个专用的聆听空间以及生产和加工区域,以达到设计、制造和装配的最高标准。下面将为你介绍 Boulder 厂房的先进设备。(图片提供:Fi-play.com)

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▲进门位置摆放着一台 3050 后级,威猛霸气的造型正好为公司助势。

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▲厂房内极为宽敞,工作台和零件架都分配得井井有条,有助提升工作效率。

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▲线路板及功率管,厂方认为必须达至最佳配对才会正式安装。

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▲斗大的环牛为功放机提供源源不断的超强动力,确是闻名不如见面。

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▲变压器经过仔细测试后就会安装到金属屏蔽盒之内,接着会灌进环氧树脂进行封装,进一步防止谐振及杂信等不利因素影响。

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▲除了大型变压器之外,就连小型变压器也需要进行封装工序,制作可谓一丝不苟。

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▲体形超巨的 3000 系列变压器,着实让人手心冒汗。

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▲因应 3050 达 160 公斤的惊人重量,要将机体翻滚作装配几近是不可能的任务,厂方特此制造了一台专用的操作推车,可以牢牢锁紧 3050,从此要做出高难度动作也变得容易。

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▲来到 CNC 部门,工程师以电脑设计出散热面板的图样,然后就可通过 CNC 车床车制出来,细致度极高。

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▲虽然现在愿意投资 CNC 车床的音响厂商开始出现,但当年却是由 Boulder 开创先河,而且已发展到今时今日多达四台的 CNC 车床。

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▲经过 CNC 车制出来的制成品,以整块铝料一体挖削成型,终于体会到 Boulder 器材贵得有理。

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▲专门设置的金属喷砂制作间,Boulder 器材面板的磨砂效果就是在这里制作而成。喷砂间以全密封式设计,尽量减少对外界的污染。

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▲銷售总监 Rich理查先生讲解整个喷砂过程,在他手上的就是玻璃砂,以高速喷在金属表面上。

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▲完成 Boulder 器材独有的丝滑质感。CNC 车床可以有多细致?看看这个刻功精细、以原块铝材镂空制成的名片架其便能知一二。

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▲SMT 上锡车间,由于涉及到极为精密的工序,因此便要依赖这台价值达 15 万美元的德国贴锡机帮助。

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▲技术人员先将需要贴锡的电路板点上锡膏。

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▲然后再将上好锡膏的电路板放置到贴片机上,并按照线路图进行自动化贴片程序。

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▲整个贴片过程全由计算机程序化,精准度是人手焊接所无法比拟的。

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▲完成装贴的电路板将会送到数控焗炉中进行高温焗锡,令锡体熔化后与组件焊固。完成工序后再要通过放大镜进行人工检查,确保质量完全达标。

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▲在组装完成之前都要经过多重检测,包括图中器材所进行的稳压测试。

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▲所有器材都要经过人耳测试,合格方能正式付运。


另一间大型试音室以“房中房”方式设计,设有独立且深入地下三十多呎岩床的地基,与厂房建筑地基相互隔离,确保不受厂内任何振动干扰。房内墙面、天花等全部均与厂房分立而建,此外,无论是音响、照明、空调等都采用独立电源,排除所有客观因素影响。

试音室的面积为 6.7 × 4.3 × 8.5m,约为 56 平方米。Jeff 希望打造一间没有自己声音的试音室,因此整个房间没有一个平衡面,不单墙壁之间不平衡,就连天花与地板也不平衡,完全杜绝驻波、反射干扰。天花内设有 12 吋厚的玻璃纤维棉,而墙面则以双层石膏板黏合而成,墙上加有两吋厚的矿棉板,另外,房内置有数块大型活动吸音板,为房内营造彻底寂静的听音环境。

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器材方面自然是 Boulder 旗下精锐尽出,包括:1021 CD 机配 2120 解码器、3010 前级加一对 3050 单声道后级,中间放置了一部 1160 后级作备用。音箱方面是 Focal 的旗舰 Grande Utopia EM,偌大的音箱在这所宽大的房间中可以尽情发挥。

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后记:

挟着专业造诣闯进发烧市场,美国 Boulder 宝达的成功殊非幸致。作为一家拥有近四十年创建历史的顶级 Hi-End 音响制造商,Boulder 对旗下产品质量的执着与坚持,在现今音响市场上可谓绝无仅有。从研发、设计、生产、质检等各个细节皆事事力求尽善尽美,使得 Boulder 器材无论音色以至工艺皆能傲视同群,成为业界一致公认的 Hi-End 产品典范。相信在可见的未来,Boulder 的极致工艺及制作亦将是无人能及。

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